Los fitoquímicos en la nutrición y la salud

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fitoquimicos alimentos vegetales

Los fitoquímicos son, para la nutrición científica, los componentes biológicos presentes en los vegetales comestibles. Por componentes biológicos se entienden las sustancias presentes en los alimentos que no estaría incluídos dentro de los nutrientes tradicionales (hidratos de carbono, grasas, proteínas, vitaminas y minerales) y que son capaces de provocar respuestas biológicas, beneficiosas para la salud, en los mamíferos y, dentro de ellos y foco de nuestro interés, los seres humanos.

Los fitoquímicos engloban a un grupo muy numeroso de compuestos -de los que actualmente se conocen más de mil aunque solo de unos pocos se hayan estudiado sus propiedades saludables- de origen vegetal, puesto que aunque se conocen sustancias bioactivas también en alimentos de origen animal, la raíz “phyto”, que significa planta en latín, conlleva que el término fitoquímico se aplique solo a los compuestos de procedencia vegetal (alimentos y plantas medicinales).

Los fitoquímicos no se consideran nutrientes porque, aunque ejercen un papel directo en la prevención y/o tratamiento de diversas enfermedades, no se ha demostrado que su deficiencia origine síntomas patológicos. Las cantidades de fitoquímicos presentes en alimentos y plantas medicinales son muy pequeñas, del orden de miligramos o incluso microgramos.

Como podemos ver en las pirámides alimenticias, aunque fuese de forma indirecta, la importancia de los alimentos vegetales es muy clara, ocupando los dos primeros escalones de la figura, la de los alimentos de consumo diario.

Importancia de los fitoquímicos

Las relaciones entre dieta y salud y calidad de vida ha sido un foco de interés de todas las culturas que han habitado el planeta a lo largo de la historia de la humanidad, si bien es conveniente señalar que el papel de la alimentación dentro de la cultura abarca, además, complejos significados simbólicos.

En estos últimos años, a raíz de la brutal desestructuración de la dieta tradicional, que incorporaba una sapiencia no escrita, y de los graves problemas de salud pública probablemente asociados a ella, la investigación médica se ha ido ampliando para estudiar no solo las relaciones entre nutrientes y salud sino también la importancia de unas sustancias que, sin una función clásica definida, pueden tener un impacto significativo en la salud humana.

Debido a esto, el concepto clásico de dieta se ha ampliado para considerar el importante papel que los fitoquímicos juegan en nuestra salud.

Clasificación de los fitoquímicos

La clasificación de los fitoquímicos se suele realizar actualmente en base a su estructura química. Sin embargo, se trata de un tema complejo dada la gran cantidad de compuestos existentes y que se trata de un campo en continua evolución debido a la investigación en marcha y a la realizada en estos últimos años.

De acuerdo a su estructura química los fitoquímicos se dividen en cuatro grupos principales:

Papel de los fitoquímicos en la salud

Los beneficios para nuestra salud del consumo de alimentos de origen vegetal ha sido claramente probados científicamente. En principio se pensó que este papel protector ante las más variadas patologías se debía su valor nutricional, a su contenido en vitaminas, minerales y fibra. Sin embargo, desde que 1982 la Food and nutrition board estadounidense, al estudiar las relaciones entre dieta y cáncer, concluyó que los fitonutrientes presentes en los alimentos de origen vegetal podían reducir el riesgo de padecer esta enfermedad, numerosos estudios han señalado el papel que parecen desempeñar los fitoquímicos no solo en el cáncer sino en un amplio abanico de enfermedades crónico degenerativas.

Así, un alto consumo de alimentos de origen vegetal ha sido asociado a la reducción en el riesgo de padecer muchas patologías, entre las que se encuentran:

  • Las enfermedades cardiovasculares
  • El cáncer
  • La diabetes
  • La obesidad
  • Las cataratas
  • Algunas enfermedades neurodegenerativas
  • Los defectos de tubo neural
  • Varios transtornos digestivos
  • La osteoporosis
  • La enfermedad pulmonar obstructiva crónica

A pesar de que en muchos casos no se ha determinado científicamente los mecanismos por los que los fitoquímicos ejercen su actividad preventiva, entre sus actividades más destacadas se encuentran las siguientes:

  • Actividad antioxidante
  • Disminución de la agregación plaquetaria
  • Cambios en el metabolismo del colesterol
  • Modulación de las enzimas de detoxificación
  • Modulación de las hórmonas esteroideas
  • Reducción de la presión anterial
  • Actividad antibacteriana y antiviral
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